거대운석 2036년 지구충돌 가능

영화에서만 보던 거대 운석과 지구의 충돌이 오는 2036년 4월 13일 실제로 일어날 가능성이 있다고 천문학자들이 17일 지적했다.

하와이대학 천문학연구소 제임스 히슬리 소장은 이날 의회내에 설립된 '국립과학아카데미'의 요구에 의해 과학천문위원회에서 행한 증언을 통해 '아포피스(Apophis) 운석'이 지구와 충돌할 가능성은 미세하나마 존재한다고 밝혔다.

아포피스 운석은 지난 2004년에 발견된 움직이는 운석으로, 지구와 거리가 약 1700만마일 떨어진 곳에서 지구쪽으로 이동하고 있으며, 오는 2029년 지구의 궤도와 비슷하게 겹쳐진 뒤 7년 뒤인 2036년에 되돌아가면서 다시 지구와 엇갈리는 이동결로를 보이고 있다.

이 운석의 지름은 약 1000피트에 달하고 무게는 무려 5천만t에 이르는 거대한 몸집을 가진채 움직이고 있다. 때문에 과학자들은 이 운석이 되돌아가는 길에 지구와 근접하는 과정에서 충돌할 가능성이 미세하나마 존재하며, 확률적으로는 약 4만4천분의 1 정도라고 전했다.

과학자들은 이날 증언에서 미세한 확률이나마 배제할 수 없는 가능성을 가졌다는 것은 실제 일어날 가능성을 무시할수 없기 때문에 반드시 연구해야 한다고 말했다.

존 지오지니 미 우주항공국(NASA) 패사디나 제트추진연구소 행성전문가는 이날 증언에서 "아포피스의 미세한 이동경로 변동이라도 발생할 경우 그것은 '충돌이냐 지나침이냐'의 문제로 연결되는 것"이며, 충돌을 의미할 경우 그것은 지구의 종말을 뜻하며 2036년 그 가능성을 무시하지 못한다"고 지적했다.

이날 캠브리지의 하버드스미소니언 행성물리학연구소장이었던 어윈 사피로가 이끄는 의회의 국립과학아카데미 소속 의원들은 미세확률 이나마 배제할 수 없는 상황에서 지구를 위협할 수 있는 소행성이나 운석에 대한 연구를 해달라고 과학자들에게 주문했다. 최철호 기자

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